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Lèpre et identité à Rouen médiévale

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Lèpre et identité à Rouen médiévale

Par Elma Brenner

Communication donnée au King’s College London Medieval Postgraduate Reading Group (2011)

Introduction: La lèpre (maladie de Hansen) a été décrite comme le maladie du Moyen Âge, et mes recherches examinent l'impact qu'elle a eu sur la société de Rouen, chef-lieu de la Normandie en France et aussi l'une des villes phares de l'Europe occidentale médiévale. Cet article abordera la lèpre et ses malades, du XIIIe au XVIe siècle, à travers le concept d'identité. Premièrement, il examinera comment l'identité des lépreux eux-mêmes a été affectée par leur affliction. L'identité sociale des lépreux individuels avant de contracter la maladie a sans aucun doute joué un rôle important dans la formation de leur destin, puisque ceux qui avaient un soutien financier entraient dans les lépreux monastiques, tandis que les lépreux les plus pauvres étaient laissés à la mendicité. Cependant, le langage utilisé pour décrire les lépreux suggère néanmoins que leur statut social a été transformé par la maladie. La deuxième partie de l'article examinera l'identité de la lèpre elle-même. Des clercs et, à partir du XIIIe siècle, des médecins et des chirurgiens, sont appelés à diagnostiquer les cas suspects de lèpre. Parfois, les cas ont été mal diagnostiqués, mais des travaux archéologiques récents suggèrent que de nombreux résidents des hôpitaux de lépreux souffraient effectivement de la maladie de Hansen. Des lépreux présumés étaient encore à l'étude à Rouen au XVIe siècle, alors que la maladie était en déclin et que sa définition devenait de plus en plus élastique. Pour nous aujourd'hui, la lèpre, comme la peste, est sans aucun doute le symbole du Moyen Âge - mais cet article conclura en considérant dans quelle mesure la lèpre était considérée par les contemporains comme le maladie affligeant leur société.

La lèpre est une maladie bactérienne infectieuse. La bactérie de la lèpre, Mycobacterium leprae, a été identifiée en 1873 par le médecin norvégien G. H. Armauer Hansen, et la maladie est désormais techniquement connue sous le nom de «maladie de Hansen». Cependant, étant donné que les humains et les maladies changent biologiquement avec le temps, il est difficile de savoir si la lèpre médiévale a pris exactement la même forme que la souche moderne de la maladie. La maladie de Hansen prend deux formes: la lèpre lépromateuse et la lèpre tuberculoïde. Alors que la lèpre tuberculoïde «s’épuise» souvent, la forme lépromateuse est «sans cesse progressive». La lèpre lépromateuse se manifeste par de grandes plaies cutanées défigurantes et, finalement, une dégénérescence des traits du visage, en particulier le nez, et la destruction des nerfs aux extrémités du corps, comme les doigts et les orteils, entraînant une perte de sensation et donc des dommages à ces zones. La lèpre peut également entraîner la cécité et la voix devient très rauque. La maladie est donc très défigurante, surtout au niveau du visage, et très invalidante.


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