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La malédiction du laboureur

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La malédiction du laboureur

Par Judith M. Bennett

Annuaire des études de Langland, Vol. 20 (2006)

Introduction: Malgré la réputation de Chaucer en tant qu’observateur social averti, il n’avait pas grand-chose à dire sur la grande majorité des Anglais de son temps - c’est-à-dire les paysans qui vivaient et travaillaient dans les villages, hameaux et fermes isolés d’Angleterre. Parmi les pèlerins des Contes de Canterbury, il n’y a qu’un paysan de bonne foi - le laboureur, qui mérite l’un des portraits les plus brefs et les plus idéalisés de Chaucer et dont Chaucer n’a jamais écrit. Dans les contes d'autres pèlerins, nous avons des aperçus de paysans - la vieille veuve harcelée par l'invocateur dans le conte du frère, une autre pauvre veuve dont la cour de ferme est la maison de Chanticleer dans le conte du prêtre de la nonne, et, bien sûr, Griselda, qui a commencé la vie dans les circonstances les plus humbles du conte du greffier. Mais ce ne sont que des aperçus, des figures de fond ou des décors qui permettent à un récit principal - non associé aux paysans ou à leur vie - de se dérouler. Tout compte fait, je pense qu’il est juste de dire que les Contes de Canterbury (et les autres œuvres de Chaucer aussi) nous offrent des commentaires riches et subtils sur la culture courtoise d’élite; sur les mœurs graveleuses qui régissaient la vie dans les rues, les ruelles et les ateliers des villes d’Angleterre; et sur divers modes de vie religieux et professionnels… et remarquablement peu sur les quelque 90 pour cent des Anglais qui, à l'époque de Chaucer, vivaient et travaillaient sur la terre. Ainsi, prendre les Contes de Canterbury comme une sorte de portrait de la vie anglaise à la fin du XIVe siècle équivaudrait à peu près à prendre Manhattan comme un portrait des États-Unis aujourd'hui. Dans les deux cas, le portrait est riche et plein, mais très, très partiel.

Bien que les représentations des paysans de Chaucer soient rares et brèves, elles sont remarquablement sympathiques. Paul Freedman nous a montré dans son livre sur les images du paysan médiéval à quel point les élites médiévales considéraient les paysans de manière ambivalente, les considérant à la fois comme des gens justement subjugués qui étaient sous le mépris et comme de simples et bons gens dont le dur labeur les rapprochait de Dieu. Chaucer tomba du côté des `` bonnes gens '' de ce spectre, et son parfait laboureur - qui travaillait dur, aimait Dieu, aidait ses voisins, payait entièrement sa dîme, s'habillait et chevauchait comme il convenait à son humble poste - était un représentant idéal. de «ceux qui travaillent», un bon troisième joueur du pasteur et chevalier apparemment parfait (ou peut-être trop parfait) de Chaucer. Mais la figure du laboureur résonne dans la littérature médiévale bien au-delà du prologue de Chaucer, et, en effet, les laboureurs prolifèrent tellement dans la poésie de la fin du Moyen Âge qu'il existe même une sorte de genre de laboureur - Piers Ploughman, bien sûr, mais aussi la plainte du laboureur. , Pierce the Ploughman's Crede, et les laboureurs ont célébré dans une poésie telle que God Spede the Plough, The Song of the Husbandman, et I-blessyd Be Christes Sonde.


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